Interview

Interview with Don Montague (Version française ci-dessous)

February 16, 2021

Kitesurfing pioneer and natural inventor Don Montague spoke about his experiences, and the SP80 team introduced him to our project to break the world speed sailing record: it was an inspiring and instructive exchange!

18:00 in Switzerland, 7:00 in Hawaii. The videoconference began with the 3 SP80 co-founders on one side and Don Montague on the other, coffee in hand. The atmosphere was immediately relaxed and the stories began flowing. Don discovered kitesurfing in 1996 and contributed greatly to the discipline’s development as the R&D manager at Naish Sails. Twenty years later, he set his eyes on energy production and co-founded Makani Power, a company that has harnessed high altitude winds using kite wings. The potential of the start-up was recognised by Google, who acquired Makani Power in 2013. Following this success, Don Montague created and has devoted himself to Kai Concepts, which invest in maritime projects, one of which is none other than the Kiteboat, a precursor to SP80!

The Kiteboat project

The overarching aim of the Kiteboat project is to break sailing speed records and demonstrate the potential of powering boats using kites. Since 2006, more than 6 boats have been built and/or sailed in the San Francisco Bay. Kite sizes ranging from 16m2 to 110m2 have been used on these boats, which have evolved greatly over the years. For more information, we recommend checking out the project website: https://project.kiteboat.com/

Pictures: © Kiteboat Project

When speaking about SP80, Don Montague quickly identified one of its design strengths: Placing stock in the human factor and having safety at the heart of your project is very sensible!”. This decision echoes his mentality during the development of his various kiteboats: to go fast, you need to be confident and trust your equipment completely. Contrary to his boats however, SP80 has a closed cockpit, an additional safety measure for the pilot.

Regarding the kite, Don identified one key factor: “In my experience,  it’s important to feel the kite to be in control. Of course kites have evolved, conditions for the record will be different from the San Francisco bay, but I’ve learned that to gain the confidence to really floor it, we had to sense the kite. The learning curve was huge and we tried different configurations, which you might go through as well to find the one that best suits your project. But what you should do is come to San Francisco and try out the kite boat, you will learn so much”. We will be booking flights as soon as possible! Concerning the type of kite, Don Montague has tried everything on his boats: all sizes of inflatable, ram-air and even rigid kites! According to him, each model has its own advantages and disadvantages which must be clearly weighed according to the project factors. What about take-off?Launching a kite, even big, is not a problem. It might make it harder to launch in every condition but if you have some motorboats to assist you, whatever, just try until it works!

After having seen a video of the scale model in navigation, he enthusiastically tells us: “This is great, I’m super stoked for you. I’ve never experienced something this stable so maybe all the issues about kite control will not be relevant to you as your pilot will have very few adjustments to make!“, before adding: “I like your scale model. It would be interesting to have a pilot on it! In your shoes, that’s the first thing I would do… well, once the lake becomes warm enough! I’ll come and do it myself! Or you could bring it to Maui, Hawaï” It’s decided then, a trip across the Atlantic is on the agenda!

As the discussion came to a close, the co-founders found themselves swept up by Don’s energy. They themselves had extensively analysed the research done by the Kiteboat project, and received precious advice from the author of this work, the man who first dreamt of kite-propelled boats, and who in parting humbly told them: “Don’t take all my advice for granted. You will learn and you will adapt in accordance to your experience. Testing is everything, it will help you understand what is going on and then move forward. Read between my lines, the issues we faced are not yours.

We can’t wait to visit Don Montague in Hawaii or San Francisco, but in the meantime a huge thank you to him for his precious wisdom. Aloha!

This discussion was recorded by Aurore Kerr, communications manager
Picture of K2 Kiteboat: © Kiteboat Project
Portrait in header: © Betsy Pfeiffer

Interview avec Don Montague

16 Février 2021

Pionnier dans le monde du kitesurf et inventeur né, Don Montague a pu discuter avec l’équipe de SP80, partager son expérience et comprendre notre projet pour battre le record du monde de vitesse à la voile: un échange passionnant et instructif!

18h00 en Suisse, 7h00 à Hawaï. La visioconférence s’ouvre sur les 3 cofondateurs de SP80 d’un côté et Don Montague de l’autre, un café à la main. Dès les 1ers instants, le ton est détendu et les histoires s’enchaînent: Don ne manque pas d’anecdotes au vu de son parcours bien rempli! C’est en 1996 qu’il découvre le kitesurf et qu’il contribue largement au développement de ce sport aujourd’hui incontournable, en tant que responsable R&D au sein de Naish Sails. Vingt ans plus tard, il veut aller plus loin et exploiter les ailes de kite et le vent en altitude pour produire de l’énergie: il cofonde Makani Power. Le potentiel de la start-up est tel que Google s’y intéresse et la rachète en 2013 via une de ses filiales. Don Montague se consacre alors à son autre entreprise, Kai Concepts, rassemblant un collectif d’inventeurs autour de projets maritimes dont l’un d’eux n’est autre que le projet Kiteboat, un précurseur de SP80 !

Le projet Kiteboat

L’objectif du projet Kiteboat est avant tout passionné et personnel: battre des records de vitesse à la voile et démontrer le potentiel de puissance d’une aile de kite en l’attachant à des bateaux. De 2006 à aujourd’hui, plus de 6 bateaux ont été construits et/ou utilisés à ces fins dans la baie de San Francisco. Des ailes de kite allant de 16m2 à 110 m2 ont été implémentées sur ces bateaux et de nombreuses évolutions ont été apportées au fil du temps. Pour plus d’informations, nous vous recommandons le site du projet: https://project.kiteboat.com/

Photos: © Projet Kiteboat

Suite à la présentation de SP80, Don Montague identifie rapidement ses points forts: “Placer le facteur humain et la sécurité au cœur du projet est une très bonne idée et c’est vraiment très important!”. Cet aspect fait en effet écho à son ressenti lors du développement de ses différents bateaux sur le projet Kiteboat: pour aller vite, il faut être en confiance et se sentir en sécurité. Contrairement à ses bateaux, SP80 possède un cockpit fermé, gage de sécurité supplémentaire pour le pilote.

Concernant l’aile de kite, un facteur lui semble déterminant: “Selon mon expérience, c’est important de ressentir le kite pour être en contrôle. Bien sûr les kites ont évolué, les conditions du record sont différentes de celles de la baie de San Francisco mais j’ai appris que pour être en confiance et pousser au maximum des capacités du bateau, nous devions sentir le kite. La courbe d’apprentissage est énorme et nous avons essayé différentes configurations que vous devrez sans doute tester vous même afin de trouver celle qui correspond le mieux à votre projet. Mais ce que vous devriez faire, c’est venir à San Francisco et tester le kiteboat, vous comprendriez déjà plein de choses! ” L’invitation est lancée! Concernant le type d’aile, Don Montague a tout essayé sur ses bateaux: des ailes de toutes les tailles à boudins, à caissons et même rigides! Chaque modèle possède selon lui ses propres avantages et inconvénients qu’il faut bien identifier en fonction du projet. Et pour le décollage? “Décoller un kite, même très grand, n’est pas un problème! Cela peut être plus compliqué de le décoller dans toutes les conditions de vent et de mer mais si tu as des bateaux à moteur en soutien, peu importe si tu te rates, tu n’as qu’à essayer encore!

Après avoir vu une vidéo du modèle réduit en navigation, sa réaction a été immédiate: “C’est super! Je suis super content pour vous. Je n’ai jamais navigué sur quelque chose d’aussi stable, peut-être que le problème de contrôle et de ressenti du kite n’en est finalement pas un, car vous n’aurez que peu d’ajustements à faire sur l’aile”, avant d’ajouter: “J’aime votre modèle réduit. Il serait intéressant de mettre quelqu’un dessus! Si j’étais vous, je le ferai tout de suite… s’il faisait chaud ! Je viendrai en Suisse et je le ferai ! Ou sinon apportez-le à Maui, Hawaï!” Décidément, il faut vraiment organiser un voyage outre-Atlantique!

Au terme de cet échange, les cofondateurs se sont retrouvés dans la passion de Don Montague. Eux qui ont étudié les bateaux du projet Kiteboat en long, en large et en travers, reçoivent de précieux conseils de la part de l’homme qui a le 1er imaginé tirer profit des ailes de kite sur des bateaux et qui en toute humilité conclut: “Ne prenez pas tous mes conseils pour acquis. Vous apprendrez et vous vous adapterez à vos ressentis. Les tests sont essentiels pour comprendre ce qui se passe et pour aller de l’avant. Lisez entre mes lignes, nos problèmes ne seront pas les vôtres.”

En attendant de pouvoir rencontrer Don Montague à Hawaï ou San Francisco, un immense merci à lui pour ce précieux moment de discussion entre passionnés. Aloha!

Propos recueillis par Aurore Kerr, responsable communication
Photo en-tête du bateau K2 du projet Kiteboat: © Kiteboat
Portrait en-tête: © Betsy Pfeiffer

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